“Una tragedia más allá de toda tragedia”: el derrumbe de las Champlain Tower South en Miami fue una catástrofe en cámara lenta

(CNN) — Sara Nir estaba levantada hasta tarde, revisando su correo electrónico, cuando escuchó unos golpes que pasaron de un suave repiqueteo a un fuerte martillero y a un espantoso estruendo justo encima de ella, como si se hubiera derrumbado una pared en el piso superior de su vivienda.

Raysa Rodríguez dormía en su habitación del noveno piso cuando se despertó desorientada. El edificio se balanceaba “como una hoja de papel”. Corrió al pasillo y descubrió que había sido empalado desde el suelo hasta el techo por una columna de hormigón; las puertas de los ascensores habían sido arrancadas, dejando al descubierto los huecos.

Cassie Stratton hablaba por teléfono con su marido, que se encontraba fuera de la ciudad, y miraba horrorizada desde el balcón de su cuarto piso cómo parte de la cubierta de la piscina que había debajo se desvanecía en un agujero.

La hermana de Stratton, Ashley Dean, dijo a John Berman, de CNN, que “le dijo que la piscina se estaba derrumbando, que el suelo temblaba y se agrietaba”. “Tengo entendido que ella soltó un grito muy fuerte y el teléfono se apagó”.

Para muchos residentes de las Champlain Towers South, el devastador derrumbe parcial de la estructura de 13 pisos en Surfside, Florida, en las horas previas al amanecer del 24 de junio se produjo de forma repentina y los dejó traumatizados, heridos o muertos en cuestión de segundo.

Pero por lo que se sabe hasta ahora, el derrumbe de la torre se parece menos a un cataclismo que a una catástrofe en cámara lenta, que fue posible gracias a años de advertencias fallidas, mensajes contradictorios y acciones retrasadas, según los registros públicos, incluidos los correos electrónicos y los informes de inspección, así como los expertos que han hablado con la CNN.

“Esto es obviamente una tragedia más allá de toda tragedia, y parece que ha habido señales de preocupación”, dijo Daniella Levine Cava, alcaldesa del condado de Miami-Dade. “Obviamente vamos a ser parte de la investigación, el condado va a hacer todo lo que esté en nuestro poder para asegurarse de que aprendamos de esto”.

La catástrofe parece haber puesto de manifiesto algunas de las limitaciones de las asociaciones de condominios, que están formadas por dueños de apartamentos con intereses creados en la propiedad pero que rara vez poseen mucha experiencia en ingeniería estructural. Y ha planteado preguntas sobre si otras estructuras residenciales podrían estar en riesgo en el condado de Miami-Dade, donde el nivel del mar está subiendo, el aire salino es corrosivo y casi dos tercios de todos los edificios comerciales y de apartamentos son tan viejos o más viejos que el edificio de 40 años que se derrumbó, según un análisis de CNN de los registros del condado. Algunos han sido renovados o se les han añadido nuevas adiciones.

Sin duda, los expertos en construcción de Florida advierten que un derrumbe mortal no significa que otros edificios antiguos estén necesariamente en peligro.

“Puedes tener un edificio de 40 años que no tenga problemas y otro de 20 que sí los tenga, y todo se reduce a lo bien que se haya mantenido”, dijo a CNN Peter Dyga, presidente del grupo comercial Associated Builders and Contractors.

“Probablemente vamos a exagerar. Pero es comprensible: la gente quiere un nivel de garantía de que su edificio es seguro”.

Aun así, Gary Slossberg, presidente de la National Home Building and Remodeling Corporation, una empresa de construcción de Boca Ratón (Florida), dijo que el derrumbe es “una llamada de atención en muchos frentes” y que puede dar lugar a cambios en las leyes o reglamentos sobre la frecuencia de las inspecciones de edificios.

El verdadero número de víctimas del derrumbe, por supuesto, sigue enterrado entre los escombros. Las autoridades han confirmado la muerte de al menos 24 personas, además de 121 que no han sido localizadas.

Durante días, capas de angustia inminente se han extendido por las redes sociales, en las noticias de los periódicos y en los reportajes de televisión. El sitio web de recaudación de fondos GoFundMe tiene múltiples campañas destinadas a ayudar a las personas afectadas por la tragedia: una madre que espera noticias de su marido y su hijo, una joven que estaba pasando la noche con amigos, una pareja de recién casados “todavía desaparecidos en los escombros.”

“Rezamos por un milagro”, dice un post.

“Tenemos la esperanza de que los encuentren”, dice otro.

Nicole Ortiz recibió la noticia de que su hermana, su sobrino y su cuñado murieron en el derrumbe.

“No hay palabras para describir el dolor de un ser querido o la agonía de esperar si están vivos o no”, dijo a CNN. “Cada hora, cada día es diferente. He gritado, casi me he desmayado, he llorado”.

La alcaldesa de Miami-Dade, Daniella Levine Cava, durante una conferencia de prensa el 29 de junio de 2021.

“Sea el primero en conseguir lo mejor de lo último”

Situada en una franja de la península, entre la bahía de Biscayne y el océano Atlántico, el acomodado pueblo de Surfside, de 5.600 habitantes, se enfrenta a su vecina más conocida, la ciudad de Miami Beach. Con 136 unidades, Champlain Towers South era un reflejo de la diversidad del Gran Miami: una mezcla de judíos ortodoxos, personas del norte en búsqueda de un clima cálido, extranjeros de toda América Latina, familias jóvenes y jubilados.

Los edificios Champlain Towers South -y una estructura hermana, Champlain Towers North- fueron terminados en 1981 por un consorcio de promotores que incluía a dos hombres de Canadá; uno de ellos, Nathan Reiber, era buscado en su país por evasión de impuestos, según el Hamilton Spectator de Ontario. Se declaró culpable en 1996 -15 años después de la acusación- y acabaría convirtiéndose en un destacado filántropo en Miami. Reiber murió en 2014, a los 86 años.

Cuando se levantó por primera vez, el edificio se anunciaba como una urbanización de lujo con balcones envolventes, impresionantes vistas al mar, piscina climatizada y servicio de valet para aparcar coches.  “Sea el primero en conseguir lo mejor de lo último”, decía un anuncio en el Miami Herald en 1980.

En los últimos años, los precios de venta del edificio se han mantenido altos. Una semana antes de la catástrofe, un apartamento de tres habitaciones se vendía por 710.000 dólares, según la empresa inmobiliaria Redfin. El precio de la mayoría de los apartamentos osciló entre los 295.000 dólares (por una habitación en marzo de 2020) y los 980.000 dólares (por una de tres habitaciones un año después), indican los registros inmobiliarios.

Una mujer reza frente a fotos de las víctimas del derrumbe en un memorial improvisado.

En 2018, cuando los dueños de la torre se preparaban para su recertificación de 40 años -un estricto proceso de revisión de edificios promulgado tras el derrumbe en 1974 de un aparcamiento en la azotea de un edificio, en el que murieron siete personas en Miami- salieron a la luz problemas estructurales.

Morabito Consultants, la empresa de ingeniería contratada para llevar a cabo la revisión, observó “abundantes grietas y desconchados” en columnas, vigas y paredes de hormigón, “barras de refuerzo expuestas y deterioradas” y fallos en la impermeabilización bajo la cubierta y la entrada de la piscina que estaban causando “importantes daños estructurales”.

Además, una foto tomada ese año por una empresa de ingeniería mecánica muestra una grieta en el borde de una viga que recorre la parte superior de la sala. Ingenieros y expertos consultados por CNN dijeron que parece que la misma grieta es visible en una fotografía de la sala de equipos de la piscina tomada pocos días antes del colapso – sólo que esta última foto, publicada por primera vez por el Miami Herald, muestra la grieta en condiciones mucho peores.

El informe de octubre de 2018, elaborado por el ingeniero Frank Morabito, no indicaba que la estructura estuviera en riesgo de colapso. Pero proporcionó a la asociación de condominios una estimación inicial de costos de US$ 9 millones para “reparaciones extensas y necesarias”, incluyendo “grietas y roturas significativas en el concreto, que requerían reparaciones para garantizar la seguridad del residente y del público”, dijo la compañía en un comunicado reciente.

Pero, en su momento, se dijo a los residentes que no se preocuparan.

Reparaciones crecientes y precios alarmantes: “Aquí es donde estamos ahora”.

Aproximadamente un mes después de que Morabito publicara el informe, Mara Chouela, miembro de la asociación de propietarios, envió una copia del mismo al funcionario de la construcción de Surfside, Rosendo Prieto. Prieto acudió a la reunión ordinaria de la junta un par de días después y compartió su opinión profesional, diciendo que el edificio parece estar “en muy buena forma”, según el acta de la reunión. El año siguiente, 2019, parece haber estado marcado por los conflictos. En primer lugar, a principios de año, la construcción de un rascacielos de ultralujo vecino que empequeñecería a Champlain Towers provocó una serie de quejas de los residentes por el ruido,los escombros y los temblores

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